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Great Sand Dunes National Park: Las dunas gigantes de Colorado

Great Sand Dunes National Park se encuentra ubicado en el Valle de San Luis, en el estado de Colorado, en Estados Unidos. El parque nacional es famoso por sus impresionantes dunas de arena, las más altas de Norteamérica, alzándose hasta una altura de doscientos treinta metros. Imponentes y movedizos relieves sobre los que se perfila la Sierra de la Sangre de Cristo. Dentro de los límites del parque también se encuentran hermosos lagos alpinos, tundra de alta montaña, bosques de coníferas o seis picos por encima de los 3900 metros, así como arroyos, praderas y humedales, conformando uno de las reservas naturales de los Estados Unidos que engloba una mayor diversidad de ecosistemas, cobijando numerosas especies de flora y fauna.

Las inmensas dunas del parque se extienden sobre una superficie de casi ochenta kilómetros cuadrados y se calcula que comenzaron a formarse hace aproximadamente medio millón de años. Estas hermosas dunas se originan en los depósitos de arena y sedimentos que arrastra el Río Grande y sus afluentes, que discurren a lo largo del Valle de San Luis. Con el paso de los años, los vientos recogen los granos de fina arena de las tierras anegadas por las aguas del río, depositándolos en el extremo este del valle. Este proceso continúa sin fin, mientras las dunas crecen paulatinamente al son del viento que las moldea nuevamente cada día.

Existen varios arroyos que fluyen orillando el campo de dunas y erosionando sus bordes, como los intermitentes arroyos Medano y Sand, que trasladan la arena corriente abajo hasta que el agua se filtra en la tierra y desaparece, abandonando estos sedimentos en la superficie. Finalmente, el viento se encarga de acarrear la arena sobre las dunas, contribuyendo a aumentar su altura. Otra de las razones que influyen en la gran elevación que alcanzan estas dunas es la dirección del viento, que cambia con el paso de las estaciones, creando dunas remontantes. Un hermoso paisaje obra del agua y el viento, que llevan alterando con mano firme y paciente el paisaje desde hace milenios. Aunque sin lugar a dudas, el mayor bien que atesora el campo de dunas es su sistema hidrológico natural. Un sistema complejo, que al estudiarlo detenidamente, nos recuerda el sistema circulatorio de nuestros propios cuerpos. Un elemento vital que posibilita la gran diversidad de vida que mora sobre los arenales y sus alrededores.

Las dunas se asientan sobre un acuífero que se extiende hasta un kilómetro y medio bajo el fondo del valle, por lo que las corrientes fluyen en la parte superior de la capa freática. De este modo, la mayoría de los humedales que podemos observar en esta zona son en realidad una parte visible de este gran acuífero. Alimentado por las aguas que provienen de las cercanas montañas, el acuífero consta de dos capas, una superior donde el agua circula y otra más profunda y estancada, confinada entre los estratos de arcilla. En lugar de discurrir a través de cauces que derivan en el océano, estas corrientes superficiales se filtran a través de la arena, por lo que las aguas ubicadas en la mitad norte del Valle de San Luis se encuentran estancadas en una cuenca cerrada.

En gran medida, el flujo de los arroyos que circundan el campo de dunas depende directamente de la altura del nivel freático que se encuentra bajo su cauce. Si este nivel se redujera de forma permanente por cualquier motivo, en lugar de fluir alrededor de las dunas, los arroyos se sumirían bajo la superficie cerca de las montañas, por lo que el reciclado constante de arena por parte de viento y agua se detendría, y las dunas, sin límites establecidos por las corrientes del agua, con el tiempo acabarían extendiéndose a lo largo de una superficie mucho mayor, perdiendo su elevación. Debido a la fragilidad de este sistema hidrológico que sustenta la belleza de las dunas, la cuenca de la montaña, los arroyos y sus numerosos humedales también se encuentran protegidos como parte del parque nacional.

Estas zonas con alto nivel freático posibilitan otras características geológicas del parque, como los sebkhas que se encuentran en la gran región de los humedales al oeste de las dunas. Estos sebkhas son llanuras de arena blanquecina caracterizadas por su alta salinidad, y que se mantienen en la superficie gracias al alto nivel freático, pues sin la saturación regular y la evaporación, se extinguirían lentamente. Unos humedales de cuya existencia dependen numerosas aves, como la garza azulada o la avoceta americana, anfibios como la salamandra tigre o la rana leopardo, así como delicadas y amenazadas especies de plantas con flores, como la Cleome multicaulis, conocida comunmente como "spiderflower" o flor araña.

Los campos de dunas y humedales del parque nacional conforman un paisaje de belleza solemne, fruto de un frágil y complejo sistema en el que participan los cauces del agua y los constantes vientos que azotan este atípico desierto alto de Colorado. Un lugar donde es posible contemplar sus verdes prados en contraste con los suaves tonos de sus arenales y barjanes, así como las grandes dunas cubiertas de nieve en los tramos finales del invierno y los inicios de la primavera. Una zona considerada como desértica debido a los altos niveles de evaporación, a pesar de que sus precipitaciones pluviales superan los 250 milímetros.


Great Sand Dunes National Park. Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Prabal Ghosh


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Madeleine Holland


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Quinn Dombrowski


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Ron Cogswell


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Ron Cogswell


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Ron Cogswell


Great Sand Dunes National Park. Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Ron Cogswell


Great Sand Dunes National Park. Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
theilr


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Larry Lamsa


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Tony Beeman


Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Larry Lamsa


Great Sand Dunes National Park. Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
mark byzewski


Great Sand Dunes National Park. Parque nacional y reserva Grandes Dunas de Arena. Colorado. Estados Unidos
Zach Dischner