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Los valles secos de McMurdo: Un desierto de hielo y roca

En nuestra entrada de hoy conoceremos uno de los desiertos más secos y áridos del planeta, aunque a diferencia de la mayoría de ellos, se encuentra cercado entre vastos mantos de agua congelada, evocando el aspecto de un lejano y rocoso planeta helado. Nos referimos a los Valles secos de McMurdo, en el continente de la Antártida, donde la crudeza del clima no consiente si quiera la existencia de tímidas briznas de hierba. Unos valles que no han visto la lluvia en más de dos millones de años, ubicados en el interior del continente más elevado de la Tierra sobre el nivel del mar, pues su superficie real se encuentra rebasada por la indlandsis, un inmenso manto de hielo que alcanza los dos mil metros de espesor, aunque en los valles secos de McMurdo, es posible contemplar sus pedregosos y yermos suelos despejados.

Los valles secos de McMurdo se encuentran próximos al estrecho de McMurdo, en Tierra Victoria. Un inhóspito y lejano lugar por donde los ríos tan solo discurren tímidamente en verano, como el río Onix, el más largo del continente, permitiendo a los lagos de los valles llenarse brevemente con agua antes de volver a congelarse completamente. Esta zona conforma uno de los desiertos más secos de la Tierra, presentando índices de humedad más bajos que el propio desierto del Sahara y compitiendo con el desierto de Atacama por ser el lugar más seco del mundo, a pesar de encontrarse en un continente que alberga aproximadamente el ochenta por ciento del agua dulce del planeta. Este extremadamente bajo nivel de humedad en el aire se debe a las extremas temperaturas y a los fuertes vientos que evaporan toda la humedad, confinando este vital elemento al estado sólido. En su conjunto, estos valles abarcan cerca de cinco mil kilómetros cuadrados, lo que apenas representa el 0,03% de la inmensa superficie del continente, conformando la mayor zona de la Antártida desprovista de hielo, por donde se extienden sus suelos cubiertos de grava y rocas erosionadas. En el centro de Beacon Valley, muchos de estas rocas han permanecido sin alteraciones durante millones de años, encajando entre ellas como los adoquines de una calzada romana, aunque debido a las severas condiciones permanecen impolutas, sin líquenes o musgos que las tapicen.

Los científicos consideran que los Valles Secos son tal vez el medio ambiente terrestre que más se parece a Marte, conformando una importante fuente de información para averiguar la forma en que pueden prosperar posibles formas de vida extraterrestres en un medio tan adverso. Se han encontrado ciertas bacterias fotosintéticas endolíticas que viven en estos Valles Secos, resguardándose en el interior relativamente húmedo de las rocas, mientras el deshielo estival de los glaciares descarga en los suelos de estos valles su fuente primaria de nutrientes. Unas sorpredentes formas de vida que consiguen sobrevivir en el mismo extremo de los límites ambientales.

El sol del verano austral permanece sobre el horizonte las veinticuatro horas del día desde finales de octubre hasta finales de febrero en estas regiones dominadas por los glaciares, las cordilleras, los lagos helados y las efímeras corrientes de sus ríos, así como sus dunas de arena y sus sistemas de cuencas hidrográficas. Un lugar donde los persistentes vientos que azotan estos valles erosionan sus rocas desnudas, dotándolas en ocasiones de formas fantásticas, donde el hielo puede permanecer invariable durante millones de años oculto bajo capas de rojizas rocas y piedra arenisca.


Los valles secos de McMurdo, Glaciar Commonwealth. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo, Glaciar Commonwealth. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo, Glaciar Commonwealth. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Bryan Kiechle


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
Eli Duke


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
brookpeterson


Río Onix en los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida.
brookpeterson


Los valles secos de McMurdo. Tierra Victoria. La Antártida
brookpeterson